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Une mission sur les baleines à bosses à Lifou

La Nouvelle-Calédonie abrite l’une des populations de baleines à bosses d’Océanie, classées en danger. Cette espèce emblématique constitue un symbole pour les populations des îles Loyauté puisque leur arrivée est liée au cycle de l’igname. C’est ainsi, au cours de l’hiver austral, que les baleines à bosse séjournent dans nos eaux où elles viennent se reproduire. De juillet à septembre il n’est pas rare de rencontrer un groupe de mâles reproducteurs qui, à coup de tête ou de nageoires, s’affrontent pour l’accès aux femelles, dans de grandes gerbes d’écume. A cette période les lagons résonnent également du chant des mâles. Enfin les mères profitent de ces eaux peu profondes pour allaiter leurs baleineaux afin qu’ils soient suffisamment forts avant d’entreprendre la grande migration qui les conduira vers les zones de nutrition antarctiques où la nourriture abonde et où ils passeront l’été à se gaver de krill.


Découpe et dessin de la face inférieure de la nageoire caudale d’une baleine à bosse
permettant d’identifier individuellement l’animal.

 

Afin de mieux comprendre les déplacements des baleines dans l’archipel néo-calédonien Opération Cétacés a souhaité cette année se rendre aux îles Loyauté. La mission de terrain s’est déroulée du 4 septembre au 3 octobre. Pendant cette période de nombreuses sorties en mer ont été effectuées au large de Lifou à la recherche de ces grands cétacés. Les baleines rencontrées en mer ont été identifiées par photographies. En effet, le dessin présent sous leur nageoire caudale, véritable empreinte de l’animal, permet de reconnaître individuellement chaque baleine.

L’un des objectifs de cette étude visait à établir les liens entre les baleines observées sur la Grande Terre et celles présentes aux îles Loyauté. C’est pourquoi les photos collectées pendant cette campagne de recherche seront comparées à celles collectées sur la Grande Terre depuis 18 ans. Alors si vous disposez de photos n’hésitez pas à nous les faire parvenir, elles seront comparées à notre catalogue et vous pourrez ainsi savoir s’il s’agit d’une baleine déjà observée en Nouvelle-Calédonie ou s’il s’agit d’une nouvelle à laquelle vous donnerez un nom !

Le second objectif visait à découvrir la route de migration empruntée par les baleines séjournant aux îles Loyautés pour rejoindre l’Antarctique. Une balise Argos a été posée le 29 septembre sur une femelle accompagnée d’un baleineau. Des signaux sont transmis chaque jour par la balise vers les satellites. Les données ainsi recueillies vont permettre d’acquérir des connaissances sur la route de migration que cette baleine utilisera pour rejoindre l’Antarctique. Les premiers résultats montrent que LIZIE, c’est le nom donné à cette maman, a longé les côtes ouest de Lifou, puis de Maré. Souhaitons-lui bon voyage jusqu’en Antarctique !

Déplacement de la baleine LIZIE.

Suivez ses déplacements sur le site d’Opération Cétacés : http://www.operationcetaces.nc/


Cette étude a pu être réalisée grâce à la province des îles Loyauté. Les résultats issus de ces travaux permettront aux gestionnaires de prendre en compte ces nouvelles informations relatives à l’utilisation de l’espace maritime par les baleines, afin d’améliorer la préservation de cette espèce emblématique en danger !